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L’AFRIQUE DU SUD PREND LA TÊTE DE LA COURSE AU « CHARBON PROPRE »

« Le charbon propre » est une pièce maîtresse de la politique énergétique de l’administration Trump pour relancer l’industrie, mais il y a des signes que les chercheurs ont devancé leurs homologues américains dans la course pour raffiner et commercialiser la technologie.

Des expériences à la principale université de Johannesburg suggèrent que l’Afrique du Sud est en train de réaliser le rêve de charbon propre plutôt que de simplement capturer la fumée et les émissions.

Le professeur Rosemary Falcon dirige le groupe de recherche sur le charbon durable à l’Université de Witwatersrand. Connu localement sous le nom de «Wits», c’est l’école où Nelson Mandela a étudié le droit dans les années 1950.

Mme Falcon dirige une équipe de neuf universitaires et 20 étudiants à la maîtrise et au doctorat qui ont prouvé de façon concluante que le charbon propre est non seulement faisable, mais aussi parmi les moyens les moins coûteux de produire de l’électricité sur un continent où vivent plus de 600 millions de personnes. sans pouvoir. L’idée clé: tous les morceaux de charbon ne sont pas créés égaux.

« Le charbon varie énormément », a déclaré Mme Falcon dans une interview. « Chaque région a une composition différente de minéraux et de matières fossiles, et si vous me donnez un morceau de charbon en provenance des États-Unis, de l’Inde ou de la Colombie, je peux probablement vous dire d’où il vient. »

Le charbon en provenance d’Europe et d’Amérique du Nord, a-t-elle dit, a brûlé plus froidement et plus rapidement que le produit sud-africain, et chaque type avait besoin d’un four spécifique pour brûler plus proprement.

L’Afrique du Sud est confrontée aux mêmes débats sur l’énergie que les économies des États-Unis et des autres pays industrialisés: essayer de déterminer la meilleure combinaison de sources d’énergie dans un paysage environnemental et financier en évolution rapide.

Le plan des ressources intégrées 2016 du département de l’énergie sud-africain prévoyait que le charbon, principal combustible du pays, tomberait au cinquième rang parmi les sources d’énergie du pays d’ici 2050, derrière l’énergie éolienne, les turbines à gaz, l’énergie nucléaire et l’énergie solaire.

Travailler avec Mme Falcon est Nandi Malumbazo, qui a obtenu un doctorat. en génie chimique chez Wits. L’Afrique, at-elle dit, allait continuer à dépendre du charbon pour les décennies à venir, et il incombait à la science de minimiser l’impact sur l’environnement.

« En Afrique, l’utilisation du charbon augmente, et c’est quelque chose que nous devons gérer », a-t-elle déclaré. «Le défi consiste à le brûler plus proprement, et cela commence à la mine avec des techniques que nous avons développées pour séparer le charbon de mauvaise qualité des matières meilleures qui sont déjà moins toxiques.

« Vous l’écrasez ensuite et enlevez les éléments qui ne contribueront pas à une bonne combustion. Comme l’essence sans plomb, vous partez d’un meilleur endroit. Moins de cendres, moins de vapeurs, plus de chaleur et une combustion plus longue.  »

Elle a dit que son équipe a mené des expériences et écrit des recherches évaluées par des pairs pour démontrer que « nous pouvons utiliser [du charbon] de façon plus propre que dans la plupart des pays ».

L’Afrique du Sud tire plus de 90% de son énergie du charbon. Au Botswana, la part est de 100%, tandis que le Kenya et la Tanzanie construisent des générateurs alimentés au charbon pour répondre aux besoins en énergie de l’Afrique.

Samson Bada du Nigéria et Jacob Masiala du Congo ont rejoint l’équipe de recherche de Wits, qui comprend également du personnel de troisième cycle et des étudiants du Zimbabwe, du Botswana et du Mozambique.

« Si nous mélangeons du charbon pulvérisé avec du bambou, quelque chose qui pousse bien en Afrique, nous baissons encore les niveaux d’émission », a déclaré M. Masiala. «Bien sûr, une plantation de bambou vous donne aussi des crédits de carbone, et nous pouvons la cultiver sur les anciens sites miniers pour réhabiliter le sol. C’est un gagnant sur tant de fronts.  »

À Washington, Barry K. Worthington, directeur exécutif de la United States Energy Association, a déclaré que la recherche sud-africaine était «essentielle dans le passage à une utilisation plus propre et meilleure du charbon».

Il était tentant, disait-il, « de croire que les réponses viennent toujours d’Europe ou d’Amérique, alors que d’autres peuvent nous devancer sur le terrain ».

L’ancien conseiller en énergie de la Maison Blanche, George David Banks, a déclaré qu’il était temps d’unir ceux qui travaillent sur le charbon propre sur six continents. « Le monde n’arrêtera pas d’utiliser les combustibles fossiles de sitôt, mais nous pouvons le faire beaucoup mieux », a-t-il déclaré.

Problèmes de financement

Malgré tout son travail révolutionnaire, la poussée du charbon propre de l’Afrique du Sud est en difficulté.

« Le financement a été difficile », a déclaré Mme Falcon . « Nous devons gratter et mendier pour chaque centime. Nous sommes passionnés par le travail, et il y a encore beaucoup à faire, mais l’argent n’est pas toujours là.  »

L’utilisation du charbon pour produire de l’électricité en Afrique est à un niveau record, avec de nouvelles usines au Kenya, en Tanzanie, au Botswana, au Mozambique et en Afrique du Sud. M. Bada a dit qu’il a peu de temps pour ceux qui condamnent la tendance.

« Je suis fatigué d’être enseigné par des gens dans les pays riches qui n’ont jamais vécu une journée sans électricité », a-t-il dit. « Peut-être qu’ils devraient simplement rentrer à la maison et éteindre leur réfrigérateur, leur eau chaude, leurs ordinateurs portables et leurs lumières. Alors vis comme ça pendant un mois et dis-nous, qui souffrons depuis des années, de ne pas brûler du charbon.  »

M. Masiala est d’accord. « Les groupes d’aide viennent en Afrique et distribuent des lampes solaires de la taille d’une citrouille », a-t-il déclaré. « Mais personne à Londres ou à Los Angeles ne voudrait faire avec. Nous avons besoin de pouvoir pour les villes, les usines, les mines et pour gérer les écoles et les hôpitaux.  »

L’Afrique, dit-il, s’urbanise plus vite que partout ailleurs sur la planète.

« Nos jeunes sont sur le même Facebook et WhatsApp que les enfants à Chicago », a-t-il dit. « Ils regardent la même ‘Big Bang Theory’ à la télé et ont les mêmes aspirations, mais beaucoup n’ont pas de travail. »

Le manque d’industrie, a-t-il dit, est lié à l’électricité.

M. Bada a déclaré que les milliers de centrales électriques dans le monde qui pompent les émissions de charbon pourraient fonctionner de manière plus propre et plus écologique.

« Ce qui retarde le processus n’est pas un manque de connaissances, mais un financement et une volonté politique », a-t-il déclaré. « Et chaque jour que nous vivons avec le statu quo, les gens sont obligés de respirer l’air sale. Cela équivaut à un crime contre l’humanité si nous avons la science mais ne faisons rien.  »

Les pays africains, at-il dit, ont besoin d’un saut massif dans la quantité d’énergie qu’ils génèrent. « La Tanzanie, par exemple, a environ 70% de sa population qui manque encore d’électricité et 4 milliards de tonnes de charbon. Et nous avons des militants de pays riches qui chantent: «Laissez-le dans le sol».

Les chercheurs de Johannesburg rejettent avec colère l’idée que le charbon propre est un mythe inventé par le président Trump et ses alliés dans les affaires.

M. Falcon a déclaré que les critiques du charbon sont soit dans le déni ou inconscients de la vérité.

«Il n’y a pas si longtemps, il n’existait pas de yaourt sans gras ou de dentisterie indolore», a-t-elle déclaré. « Mais il y a maintenant, et il y a aussi du charbon propre, prouvable et évalué par des pairs. »

Son équipe, a-t-elle dit, serait heureuse d’aider les collèges aux États-Unis à reproduire les expériences.

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